Secondo i ricercatori, durante lo scorso novembre il caldo record nel nord dell’Australia ha spazzato via quasi un terzo delle volpi volanti dagli occhiali (Pteropus conspicillatus) della nazione.

Questi pipistrelli della frutta non sono stati in grado di sopravvivere alle alte temperature, che hanno superato i 42 °C. Nella città di Cairns, gli abitanti hanno visto i pipistrelli cadere dagli alberi nei cortili, nelle piscine e in altri luoghi. I soccorritori della fauna selvatica hanno trovato animali sopravvissuti ammassati insieme, di solito su rami più vicini al terreno.

“È stato totalmente deprimente”, ha detto alla BBC un soccorritore, David White.

Circa due settimane fa i ricercatori della Western Sydney University hanno confermato la loro conclusione che circa 23 000 volpi volanti dagli occhiali sono morti tra il 26 e il 27 novembre 2018. Il ricercatore capo Dr Justin Welbergen, un ecologista, crede che la “portata biblica” delle morti potrebbe essere persino più elevata (fino a 30 000), poiché alcuni insediamenti non sono stati conteggiati.

Secondo le statistiche confermate dal governo, in Australia risiedevano solamente circa 75 000 volpi volanti dagli occhiali prima di novembre.

“Questo tipo di evento non si è verificato così a nord in Australia dall’insediamento europeo”, afferma il Dr. Welbergen, che è anche il presidente dell’Australasian Bat Society, una società di conservazione no-profit.

Le volpi volanti e l’ambiente

La Volpe Volante dagli Occhiali, così chiamata per la pelliccia chiara intorno agli occhi, si può trovare anche in Papua Nuova Guinea, in Indonesia e nelle Isole Salomone. In Australia, la specie si trova solo in una piccola regione della foresta pluviale del nord del Queensland, dove aiuta a impollinare gli alberi nativi.

Il Dr. Welbergen afferma che circa 10 000 pipistrelli di un’altra specie, le volpi volanti nere (Pteropus alecto), hanno ceduto al calore durante lo stesso periodo di due giorni.  Le volpi volanti spesso sperimentano uno stress da calore fatale quando le temperature raggiungono i 42 °C, dicono gli scienziati. Durante l’ondata di caldo di novembre, Cairns ha registrato una temperatura massima di 42,6 °C.

Le ondate di calore e il cambiamento climatico

Le volpi volanti non sono più sensibili al caldo estremo di altre specie, dicono gli esperti. Ma poiché spesso si riuniscono in grandi aree urbane, la loro morte può essere più evidente e facilmente documentabile.

“Solleva preoccupazioni sul destino di altre creature che hanno uno stile di vita più riservato e isolato”, afferma il Dr. Welbergen, che vede i pipistrelli come un equivalente del “canarino nella miniera di carbone per il cambiamento climatico”.

“Dai dati attuali risulta che questi eventi [di calore] stanno avendo un impatto molto grave sulle specie”, dice il Dr. Welbergen. “Ed è chiaro dalle proiezioni sul cambiamento climatico che questo sarà destinato a intensificarsi in futuro.”

Battaglia per la protezione della specie

Gli esperti sono da tempo preoccupati per la sopravvivenza delle volpi volanti dagli occhiali. La loro popolazione si è più che dimezzata nell’ultimo decennio, afferma il Dr. David Westcott, che presiede il National Flying Fox Monitoring Programme (Programma Nazionale di Monitoraggio delle Volpi Volanti).

In passato, i decessi di massa nella popolazione erano spesso associate ai cicloni, ma negli ultimi anni le ondate di calore sono diventate un rischio maggiore, dice il Dr. Westcott.

“Siamo molto preoccupati. È stato un massiccio declino della popolazione per una specie che non è sottoposta a una forte pressione al di fuori di questi eventi meteorologici”, dice alla BBC.

Volpe Volante dagli Occhiali (Pteropus conspicillatus)
Volpe Volante dagli Occhiali (Pteropus conspicillatus)

Anche prima dell’ondata di caldo di novembre, gli ambientalisti stavano facendo pressioni sul governo australiano per aggiornare la sua classificazione della specie da “Vulnerabile” a “In Pericolo”, una mossa che rafforzerebbe gli sforzi per tutelarla. A livello globale, la specie è elencata come di “Minor Preoccupazione” nella Lista Rossa dell’Unione Internazionale per la Conservazione della Natura.

Alcuni esperti temono che l’antipatia pubblica nei confronti dei pipistrelli possa ostacolare gli sforzi di conservazione. Questo di solito è legato alle paure sulla contrazione delle malattie dei pipistrelli e al loro rumore nelle aree urbane.

La settimana scorsa, durante un’ondata di caldo nel Nuovo Galles del Sud, le autorità hanno avvertito le persone di non avvicinarsi ai pipistrelli a causa di rapporti di aggressione.

“Sono visti come topi nel cielo, quindi ogni sforzo di conservazione è difficile”, dice il Dr. Westcott. “Potete scommettere che c’erano alcune persone felici di vedere tanti pipistrelli cadere durante l’ondata di calore.”